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De nouvelles données Deepwater Horizon révèlent du pétrole invisible que les satellites ont peut-être manqué

Feb 23, 2020 11:14 PM ET

Photo par Mark Ralston / AFP via Getty Images

Selon une nouvelle étude, le « pétrole invisible » a échappé à la vue des satellites chargés de mesurer l’étendue du déversement de Deepwater Horizon dans le golfe du Mexique en 2010. Dans l’article de Science Advances, les chercheurs soutiennent que des techniques mises à jour doivent être déployées parallèlement à des mesures satellitaires pour suivre les déversements de pétrole futurs sous la surface de l’eau.

BP Deepwater Horizon plate-forme craché plus de 200 millions de gallons dans le Golfe en 2010. À l’époque, des relevés satellitaires étaient utilisés pour déterminer quelles zones du golfe étaient interdites à la pêche, mais les dangers posés par le déversement de pétrole pour les poissons et les humains qui les mangent se propagent au-delà de ces frontières. Dans les endroits où le pétrole du déversement n’était plus visible de l’espace, il persistait encore dans des concentrations qui étaient suffisantes pour être toxiques. L’étendue du déversement aurait pu être jusqu’à 30 pour cent plus grande que les estimations précédentes, selon les auteurs de l’étude.

Les nouveaux modèles informatiques peuvent maintenant prédire plus précisément comment un déversement se propagera. Utilisés en tandem avec la télédétection par satellite et les mesures prises sur le site du déversement, ces progrès peuvent faire pour un nettoyage plus rapide et plus efficace en cas d’une autre catastrophe.

“Éventuellement, il y aura une autre marée noire comme celle-là”, prévient Claire Paris-Limouzy, auteure du rapport et océanographe biologique à l’Université de Miami. « Je suis vraiment préoccupée », dit-elle, en montrant du doigt les forages pétroliers en mer à des profondeurs de plus en plus profondes.

Paris-Limouzy et ses collègues ont examiné des échantillons d’eau et de sédiments, des images satellitaires et aériennes, et modélisé comment les gouttelettes d’huile auraient pu se déplacer dans l’eau au fil du temps — en tenant compte des courants, de la température, de la façon dont le pétrole se dégrade et d’autres facteurs. Bien que le déversement ait eu lieu il y a près de 10 ans, certaines données n’ont été publiées que récemment. La mise en place des différentes sources d’information a permis aux chercheurs d’avoir une vue plus complète de ce qui se passait dans le golfe immédiatement après le déversement. Leur technique, espèrent-ils, changera la façon dont les autorités réagiront aux déversements futurs. « Moins vous avez d’incertitude quant à l’avenir du pétrole, meilleure sera la réponse », dit Paris.

Les satellites font face à des défis évidents lorsqu’il s’agit de regarder dans les profondeurs de la mer. « Il n’y avait pas un seul satellite capable d’observer tout le temps, partout, et le déversement était important », explique Ira Leifer, chercheuse à l’Université de Californie à Santa Barbara. Leifer était membre d’un groupe technique chargé de rassembler des estimations officielles du flux de pétrole provenant du déversement, mais il n’a pas participé à cette étude. Selon M. Leifer, l’étude confirme ce qu’une décennie d’observations, de dossiers médicaux et d’anecdotes a laissé entendre : « l’impact de ce déversement a été plus important que ce qui est généralement publicisé », dit-il.

Les satellites sont devenus plus avancés depuis Deepwater Horizon, et ils sont toujours un go-to nécessaire pour évaluer les déversements de pétrole, Leifer et d’autres experts disent The Verge. Selon M. Leifer, les satellites sont importants pour l’étude des zones qui ne sont pas faciles d’accès pour les humains, et obtenir leurs données est souvent moins cher que de déployer une équipe pour prendre des mesures sur le terrain. Et la plupart des déversements d’hydrocarbures marins se produisent à la surface à partir de bateaux, ce qui rend plus facile à évaluer d’en haut.

L’étude ne tient pas compte de l’importance des données satellitaires lorsqu’il s’agit de nettoyer un déversement. Il dit juste que les chercheurs ne devraient pas s’arrêter là. M. Leifer souligne que la télédétection par satellite peut mieux éclairer les efforts visant à recueillir des données sur le terrain — ou dans ce cas, sur l’eau — surtout lorsque les ressources sont rares. « Vous pouvez tirer parti de la puissance des satellites pour utiliser judicieusement vos ressources, cela crée les bases », dit-il.

Les terribles dommages causés par Deepwater Horizon, l’un des déversements de pétrole les plus catastrophiques jamais enregistrés, ont catalysé les efforts visant à tenir les compagnies pétrolières responsables de leurs effets sur l’environnement. BP, qu’un juge fédéral américain a jugé responsable de “négligence grossière” et “inconduite délibérée” pour le déversement, a annoncé hier qu’il veut prendre des efforts pour éliminer les émissions de gaz à effet de serre des combustibles fossiles qu’il produit. Les détails de la façon dont, exactement, il ferait que n’ont pas encore été libérés.

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Justine Calma
Tags:   French, United States, Wire