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L’atterrisseur InSight de la NASA détecte officiellement les « tremblements de terre » sur Mars

Feb 25, 2020 11:40 PM ET

Le refroidissement à long terme est à l’origine de nombreux tremblements de terre

A lander sits on the orangish surface of Mars.

L’atterrisseur InSight de la NASA a détecté des centaines de « tremblements de terre » sur Mars, dont une vingtaine de secousses relativement importantes. Par rapport aux tremblements de terre ici sur Terre, les tremblements de terre étaient assez ponctuels, mais les nouvelles données pourraient fournir aux scientifiques planétaires avec plus d’informations sur l’intérieur de Mars.

Les premiers résultats de la mission ont été publiés lundi dans les revues Nature Geoscience et Nature Communications. L’atterrisseur, qui s’est posé sur Mars par parachute supersonique en 2018,a détecté son premier séisme possible en avril 2019.

Bon nombre des tremblements de terre détectés par InSight étaient suffisamment petits pour ne pas se faire sentir s’ils se sont produits sur Terre, a déclaré Philippe Lognonné, chercheur principal pour l’un des instruments de l’atterrisseur, lors d’une conférence de presse. “Mars est un endroit où nous pouvons probablement dire que le risque sismique est extrêmement faible”, a ajouté M. Lognonné. “Au moins en ce moment.”

Les 24 plus grands tremblements de terre discutés dans le document n’ont atteint qu’une magnitude 3 ou 4, qui sur Terre, pourrait être assez puissant pour être ressenti comme un grondement sur le sol, mais ne sont généralement pas assez forts pour causer des dommages graves. Mais contrairement à la Terre, où les tremblements de terre peuvent se produire plus près de la surface, il semble que les tremblements de terre détectés par InSight avaient tendance à provenir de beaucoup plus profondément dans la planète (30 à 50 kilomètres). Plus le tremblement de terre est profond, moins on se sent à la surface.

Les chercheurs espéraient enregistrer de plus grands tremblements de terre, ce qui leur aurait donné un regard plus détaillé sur l’intérieur de la planète – et même potentiellement le noyau – mais cela ne s’est pas encore produit.

“La cause générale des tremblements de terre est le refroidissement à long terme de la planète,” Bruce Banerdt, InSight chercheur principal, a déclaré dans un appel à la presse vendredi. L’intérieur de Mars, comme la Terre, se refroidit depuis sa formation. Comme la planète se refroidit, Banerdt dit, il se contracte et la croûte fragile de la planète se fissure, provoquant la surface de frissonner.

C’est la perspective générale, mais la cause spécifique de chaque tremblement de terre est encore inconnue. « Les détails des mécanismes particuliers de ces tremblements de terre sont encore pour nous un mystère », dit Banerdt. “Nous n’avons pas encore de conclusions sur les mécanismes sur les tremblements de terre individuels.”

Ils ne savent peut-être pas ce qui motive chaque tremblement de terre, mais ils en ont mesuré beaucoup. Dans les articles, les auteurs discutent des données de 174 marsquakes recueillies avant le 30 septembre 2019. Depuis lors, l’instrument à bord d’InSight qui mesure les tremblements de terre a détecté environ 450 grondements. La NASA dit que la “grande majorité” de ces séismes sont probablement.

D’autres capteurs fonctionnaient également pendant que le sismomètre d’InSight enregistrait des tremblements de terre. L’un d’eux a détecté des milliers de tourbillons près de l’atterrisseur, tandis qu’un autre a enregistré de forts signaux magnétiques provenant de roches souterraines. Un autre instrument, une sonde auto-marteau qui était censé mesurer la température intérieure de Mars, n’a pas été aussi chanceux. Il était censé s’enfouir dans la surface, mais il a rencontré des problèmes l’automne dernier quand il est sorti de la planète. Comme une dernière tentative pour sauver cette partie de la mission, la NASA prévoit d’essayer de pousser la sonde à la surface à la fin de Février et début Mars.

La mission d’InSight dure près d’un an, et l’équipe ici sur Terre continuera à recueillir plus de données sur le fonctionnement interne de la planète rouge d’ici là.

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Mary Beth Griggs
Tags:   French, United States, Wire