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Deux satellites commerciaux viennent de s’amarrer dans l’espace pour la première fois

Mar 1, 2020 11:57 PM ET

Intelsat 901 vu du MEV-1 juste avant l’amarrage. La Terre est visible en bas à droite de l’image. | Image: Northrop Grumman

Deux satellites commerciaux se sont amarrés en orbite dans le cadre d’une mission pionnière de service par satellite. Si le reste de la mission est couronnée de succès, il devrait donner un nouveau souffle à un satellite de communication en mal, et cela pourrait relancer une industrie qui empêche la jonque spatiale d’engorger le ciel.

“C’est la première fois dans l’histoire, un amarrage a jamais été effectué avec un satellite qui n’a pas été pré-conçu avec l’amarrage à l’esprit”, a déclaré Joe Anderson, un vice-président de Space Logistics, lors d’une conférence de presse. Space Logistics est la filiale de Northrop Grumman qui a supervisé la mission. « C’est la première fois que deux satellites commerciaux s’amarrent. »

Le 25 février, le véhicule d’extension de mission (MEV-1) de Northrop Grumman s’est amarré à un satellite de communication, Intelsat 901. Après près de 19 ans dans l’espace, Intelsat 901 est à court de carburant. Si rien n’avait été fait, les gens sur le terrain auraient perdu la capacité de contrôler activement le satellite. Il y a quelques années, Intelsat a donc décidé de se connecter à une mission qui enverrait un autre satellite pour prolonger la durée de vie de son vaisseau spatial en danger de cinq ans.

MEV-1 a été lancé en octobre 2019, et il a fallu environ trois mois pour atteindre Intelsat 901. Les satellites se sont rencontrés dans ce qu’on appelle une « orbite de cimetière », qui est un endroit où les satellites défunts sont mis de sorte qu’ils n’interfèrent pas avec les satellites actifs. Maintenant que les deux ont été liés, MEV-1 prendra en charge toutes les manœuvres et la navigation. Dans le courant du mois de mars, il sortira Intelsat 901 de l’orbite du cimetière afin de pouvoir reprendre ses opérations. Après environ cinq ans, MEV-1 ramènera Intelsat 901 sur l’orbite du cimetière où le satellite de communication sera mis hors service. À ce moment-là, LE MEV-1 pourrait potentiellement servir un autre satellite.

La mission est une étape importante pour l’industrie, qui travaille depuis des années à la réparation de satellites sans équipage. Pouvoir réparer les satellites en orbite pourrait permettre aux entreprises de satellites d’économiser beaucoup d’argent et potentiellement réduire la quantité d’ordures spatiales qui entoure la Terre. Les missions précédentes de déplacement ou de service des satellites ont compté sur des missions en équipage, telles que de multiples voyages pour desservir le télescope spatial Hubble.

Northrop Grumman n’est pas la seule entreprise à essayer de passer à la réparation par satellite. Astroscale, une société privée spécialisée dans l’enlèvement des débris spatiaux, prévoit de lancer une mission d’essai cette année, au cours de laquelle deux satellites s’entraîneront à s’amarrer dans l’espace à l’aide de plaques magnétiques. Il espère développer un moyen de s’accrocher aux satellites disparus et de les guider vers une orbite où ils finiront par brûler dans l’atmosphère terrestre.

Northrop Grumman a une autre mission, MEV-2, qui devrait être lancée plus tard cette année, qui servira également un satellite Intelsat. L’entreprise travaille toujours sur sa flotte d’entretien par satellite de nouvelle génération. Cette flotte sera dotée de modules d’extension de mission plus petits, conçus pour offrir des correctifs plus petits que les Monospaces et qui seront déployés par un vaisseau spatial robotisé.

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Mary Beth Griggs
Tags:   French, United States, Wire