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L’ancienne maire de Baltimore Catherine Pugh condamnée à 3 ans de prison fédérale pour un programme de livres pour enfants

Mar 2, 2020 3:02 AM ET
Ancien maire de Baltimore Catherine Pugh, au centre, et son avocat Steven Silverman, à droite, arrivent pour une audience de détermination de la peine à la Cour de district des États-Unis à Baltimore le 27 février 2020.
(BALTIMORE) – L’ancien maire déshonoré de Baltimore a été condamné à trois ans de prison fédérale jeudi pour avoir organisé des ventes frauduleuses de ses livres pour enfants auto-publiés à des organismes sans but lucratif et des fondations pour promouvoir sa carrière politique et de financer sa course pour le plus haut bureau de la ville. Catherine Pugh a parlé en larmes pendant environ 10 minutes avant sa condamnation en cour fédérale à Baltimore. Le vétéran de la politique démocrate, âgé de 69 ans, s’est excusé et a déclaré que « personne n’est plus déçu que moi ». Le scandale a ébranlé la plus grande ville du Maryland, qui depuis des années a lutté avec la pauvreté écrasante, la mauvaise gestion politique, les taux de criminalité record et les abus de la police qui ont conduit à des émeutes massives. Et il a tourné en dérision la promesse inaugurale de Pugh de restaurer la confiance dans les dirigeants de Baltimore. Pugh a été élu maire en 2016 et a démissionné sous la pression en mai que les autorités ont enquêté sur les ventes en vrac de son “Healthy Holly” livres de poche, qui lui a rapporté des centaines de milliers de dollars. Les autorités fédérales ont accusé Pugh de doubler la vente des livres, de garder beaucoup à des fins d’auto-promotion et de ne pas les livrer aux institutions pour laquelle ils ont été achetés, y compris les écoles publiques de Baltimore City. Pugh a utilisé le produit pour financer des dons de paille à sa campagne de maire et acheter une nouvelle maison. Pugh a également été condamné jeudi à purger trois ans de liberté surveillée après être sorti de prison et a été condamné à payer plus de 411 000 $ en dédommagement et à confisquer plus de 669 000 $ au gouvernement. Elle a plaidé coupable à des accusations fédérales de complot et d’évasion fiscale en novembre. Elle sera avisée d’ici le 13 avril, date à laquelle elle devra se rendre et commencer sa peine. Les procureurs avaient demandé à la juge de district américaine Deborah K. Chasanow de condamner l’ancien maire à près de cinq ans de prison, tandis que ses avocats suggéraient une peine d’un an et un jour. “Je pense que la première chose que je devrais faire est de m’excuser auprès des citoyens de Baltimore qui ont mis leur foi et leur confiance en moi en tant que leur maire, et à toutes les personnes qui ont mis leur foi et leur confiance en moi en tant que sénateur de l’État et en tant que délégué,” Pugh a déclaré à l’extérieur du palais de justice après le sentenci Ng. “Personne n’aime Baltimore plus que moi … et je sais que Baltimore va aller de l’avant. Avant l’audience, une Pugh visiblement stressée s’est déchirée lorsqu’elle s’est retournée sur son siège et a vu des amis et d’autres personnes assises dans la salle d’audience bondée. Son avocat lui a remis une boîte de mouchoirs et lui a brièvement frotté le dos.

Des dizaines de personnes ont soumis des lettres au juge fédéral plaidant pour la clémence, y compris Kweisi Mfume, l’ancien chef de la NAACP et candidat démocrate pour le Maryland 7e district du Congrès. Cinq personnes ont parlé en faveur de Pugh pendant l’audience, y compris son ancien professeur de lycée. Mais la juge de district américaine Deborah K. Chasanow a déclaré qu’elle trouvait ironique que les partisans de Pugh aient fait étalage de son engagement envers le service public. « C’est précisément cette réputation de bon travail qui lui a permis de commettre ces infractions », a déclaré Chasnow. Le président du conseil municipal de Baltimore, Brandon M. Scott, a qualifié la condamnation de « moment sombre pour Baltimore », affirmant dans une déclaration écrite que les actes de Pugh « ont gravement miné la confiance du public dans notre gouvernement local ». « Maintenant, le jour de sa condamnation, elle et notre ville ont l’occasion d’aller de l’avant », a déclaré Scott. « Ce moment nous rappelle qu’en tant qu’élus, nous n’avons qu’un seul devoir : servir le peuple, point final. » Pugh, aidé par l’aide de longue date Gary Brown Jr., soigneusement effectué le “Healthy Holly” régime sur plus de sept ans, à partir de quand elle était un sénateur de l’État du Maryland et dans son mandat en tant que maire de Baltimore. Brown et un autre associé de Pugh, Roslyn Wedington, attendent la sentence après avoir plaidé coupable à la conspiration et à la fraude fiscale. Un compte rendu détaillé des ventes présentée par les procureurs a révélé que les organisations ont payé Pugh 859 960 $ pour des commandes de plus de 132 100 exemplaires. Mais seulement environ 73 200 exemplaires ont été imprimés. Dans leur mémorandum de détermination de la peine, les procureurs ont déclaré que l’inventaire personnel des livres de Pugh n’a jamais dépassé 8 216 exemplaires, mais elle les a revendus à plusieurs reprises par le biais du stratagème élaboré. Le système médical de l’Université du Maryland — l’un des plus grands employeurs de l’État — était le plus gros client de Pugh et recevra 400 000 $ des 411 000 $ en paiements de restitution. Les 11 000 $ restants iront au Maryland Automobile Insurance Fund. Le système médical lui a versé un total de 500 000 $ pour 100 000 exemplaires qui devaient être distribués aux écoliers, mais environ 60 000 de ces livres ont été envoyés à un entrepôt de la ville et à un bureau de Pugh où des milliers de personnes ont été retirées pour les remettre à d’autres clients. Les procureurs disent Pugh n’a jamais livré les 40.000 autres livres du système de santé acheté pour les écoles de la ville. Pendant qu’il siégeait au Sénat de l’État, Pugh a siégé à un comité qui a financé le système médical. Elle a également siégé au conseil d’administration du réseau hospitalier de 2001 jusqu’à ce que le scandale éclate en mars. L’ancien maire a rendu le dernier paiement de 100 000 $. Parmi les autres clients de Pugh figurent CareFirst BlueCross BlueShield et Kaiser Permanente, qui assurent les employés de la ville. Certains de leurs contrats pluriannuels de plusieurs millions de dollars ont été attribués avant l’entrée en fonction de Pugh, et certains ont été attribués par la suite, les procureurs ont déclaré dans un dépôt de la cour.

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