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Jack Welch, influent président et chef de la direction de General Electric, meurt à 84 ans

Mar 9, 2020 2:38 AM ET
Jack Welch, former Chairman & CEO of General Electric, in an interview on Sept. 24, 2015.

Jack Welch, ancien président et chef de la direction de General Electric, dans une interview le 24 septembre 2015.
Katie Kramer—CNBC/NBCU Photo Bank/NBCUniversal/Getty Images
(Bloomberg) — Jack Welch, le champion de l’efficacité des entreprises qui a fait de General Electric Co. l’une des plus grandes entreprises du monde et influencé des générations de chefs d’entreprise, est décédé. Il avait 84 ans. Sa mort a été rapportée lundi par CNBC, qui a cité sa femme, Suzy. L’ancien président et chef de la direction de GE, dont le style émoussé et la réduction incessante des coûts lui ont valu le sobriquet “Neutron Jack”, mentoré proteges qui a continué à diriger certaines des entreprises les plus connues du monde. Nommé « Manager du siècle » par le magazine Fortune en 1999, il a présidé à une poussée de près de 3 000 % des actions au cours d’un mandat de deux décennies. « Il est devenu l’étalon-or de la grandeur, l’icône de l’imagination industrielle », a déclaré Jeffrey Sonnenfeld, un professeur d’affaires de l’Université Yale qui connaissait Welch depuis les années 1980. « Ses antécédents au cours de ces 20 années en tant que chef de la direction sont difficiles à voir exceller n’importe où. » Connu simplement sous le nom de Jack pour même les employés de bas niveau, Welch est devenu le plus jeune PDG de l’histoire de GE en 1981. Il a créé une entreprise plus maigre, mais dont la dépendance à la finance finirait par s’avérer être une menace. En cours de route, il a modelé la culture de GE pour refléter sa personnalité exigeante, une plus grande que son cadre de 5 pieds 7 pouces (1,7 mètre). « J’aime défier les gens. J’aime le débat. J’aime toutes ces choses », a-t-il déclaré à l’intervieweur Charlie Rose moins de deux mois après sa retraite en 2001. “Et pourtant j’aime boire un verre avec eux aussi.”

Deuxième carrière

Welch a démissionné quatre jours avant les attentats terroristes du 11 septembre. Il est resté actif pendant plus d’une décennie en tant que consultant et commentateur des médias. Les chefs d’entreprise ont vanté sa capacité à accroître le profit et la richesse des actionnaires grâce à son approche agitée et axée sur les résultats. GE est devenue la plus grande entreprise du monde par la valeur marchande avec plus de 500 milliards de dollars en 1999. Les imitateurs de toute l’Amérique corporative ont copié ses stratégies de leadership, et les recruteurs ont pris des lieutenants, y compris W. James McNerney Jr., qui devint plus tard PDG de Boeing Co., et Robert Nardelli, qui dirigeait Home Depot Inc. et Chrysler. Un autre dirigeant de GE, Jeffrey Immelt, serait le meilleur pour qu’ils succèdent à Welch. L’héritage de Welch a été ébranlé à la retraite, l’action de GE perdit un tiers de sa valeur en moins d’un an. Les actions seraient à la traîne par rapport au niveau d’avant le 11 septembre pour la quasi-totalité des 16 années d’Immelt en tant que PDG. Peu de temps après l’effondrement d’Enron Corp. à la fin de 2001, GE s’est retrouvée confrontée à des questions comptables quant à savoir si Welch s’appuyait sur des mouvements tels que des ventes d’actifs ponctuels pour produire des gains de bénéfices constants et stables. GE Capital sous Welch s’est tellement étendue que les luttes de l’unité dans la crise financière de 2008-2009 mettrait en péril tous les GE. La société a depuis quitté la quasi-totalité des entreprises de prêt.

Finances revisitées

« Il y a eu un certain retour sur la robustesse du modèle des services financiers. GE Capital fournissait une couverture pour d’autres secteurs de l’entreprise », a déclaré M. Sonnenfeld. Il y avait un “backlash qui a fait chien Jack Welch.” John Francis Welch Jr. est né le 19 novembre 1935 à Peabody, Massachusetts. Il était le seul enfant de John Sr., un chef de train de Boston et Maine Railroad, et Grace Andrews Welch. Ayant grandi à Salem, Massachusetts, il était franc et athlétique. Il a joué au golf, au hockey et au baseball à l’école secondaire de Salem, où il a été élu garçon « le plus bavard et le plus bruyant » par ses camarades de classe et a écrit dans le magazine littéraire de l’école qu’il voulait « faire un million ». La mère de Welch l’a infusé avec confiance en lui et l’a aidé à surmonter un bégaiement d’enfance – «la personne la plus influente dans ma vie», il a écrit dans son autobiographie 2001 “Jack: Straight From the Gut.”

«Vous Punk!

Après une défaite serrée au hockey quand il était jeune, Welch jeta son bâton sur la glace, incitant sa mère à marcher dans les vestiaires, à l’attraper par le maillot et à crier : « Vous, punk! Si vous ne savez pas comment perdre, vous ne saurez jamais comment gagner. En 1957, il est diplômé avec mention de l’Université du Massachusetts à Amherst avec un baccalauréat en génie. Trois ans plus tard, il a obtenu un doctorat en génie chimique de l’Université de l’Illinois et a pris un emploi de 10 500 $ par an chez GE à Pittsfield, Massachusetts, où la société a développé de nouvelles entreprises dans les plastiques. Travaillant son chemin à travers les rangs du vice-président au vice-président, Welch a acquis une réputation de franc-tireur, se demandant si GE était géré de la bonne façon. Il a vu l’avenir de GE dans les plastiques, l’équipement médical et les services financiers, pas les appareils ménagers.

Gagnants, Perdants

À 45 ans, Welch succède à Reginald Jones à titre de président et chef de la direction. Alors que GE était rentable, Welch craignait qu’il soit trop grand pour être flexible. Il a trié les divisions de GE en « gagnants » — les premiers ou les deuxièmes de leurs industries — et en « perdants », la plupart du temps des unités plus anciennes qui devaient s’améliorer ou faire face à l’élimination. Sur une période de cinq ans dans les années 1980, il a vendu plus de 200 entreprises et fermé des dizaines d’usines. Les licenciements annuels des 10 p. 100 des employés considérés comme les moins performants sont également devenus la norme. Les déménagements de Welch réduirait la main-d’œuvre d’un tiers à 239 000 personnes. « Un leader qui réussit peut choquer une organisation et mener sa reprise. Un dirigeant infructueux choquera une organisation et la paralysera », a déclaré M. Welch lors d’une entrevue accordée à la Semaine de l’industrie en 1994. « Les organisations ont constamment besoin d’être régénérées. » GE sous Welch a dépensé plus de 25 milliards de dollars en acquisitions, et il a poussé dans la finance que l’économie américaine s’est éloignée de l’industrie manufacturière. Il a regardé à l’étranger, aussi, stimuler les ventes à l’étranger de plus de 50 pour cent. Il a été le pionnier de programmes de formation largement imités, y compris « Work-Out », dans lequel les employés ont appris à accélérer la prise de décisions avec des jours de remue-méninges. En 1995, Welch a mis en œuvre les contrôles de qualité Six Sigma pour améliorer les processus de fabrication. Notant le succès de GE, les entreprises du monde entier adopteraient une méthodologie similaire.

‘Énorme passion’

Welch connaissait des milliers d’employés par leur nom et envoyait des notes manuscrites pour exprimer son approbation ou son insatisfaction. « Il avait une passion énorme et extraordinaire pour l’entreprise, mais il avait aussi une passion énorme pour les gens », a déclaré William Conaty, dont la carrière de 40 ans dans GE comprenait le poste de chef des ressources humaines sous Welch, lors d’une entrevue en 2014. “Si votre femme était malade, il voudrait savoir comment elle allait.” Welch a également travaillé six jours par semaine, en prenant seulement le dimanche de congé pour le golf – il a appelé les week-ends de travail “une explosion” – et s’attendait à dévouement similaire de ceux qui voulaient aller de l’avant. « Je n’ai jamais demandé à personne : « Y a-t-il un endroit où vous préféreriez être — ou avez besoin d’être — pour votre famille ou votre passe-temps préféré ou quoi que ce soit? » a-t-il dit dans son livre de 2005, « Gagner ». Welch a retardé sa retraite obligatoire de 65 ans pendant près d’un an pour un dernier défi: une offre de 53 milliards de dollars pour Honeywell International Inc. qui s’est effondrée quand il a hésité à la demande de concessions des régulateurs européens.

Baseball, Golf

Un Boston à vie

Fan des Red Sox, Welch testerait les cadres et les embauches potentielles sur leurs connaissances de baseball. Il était également un accro au golf, frappant les liens avec les présidents George H.W. Bush et Bill Clinton et des cadres, y compris Warren Buffett et Bill Gates. Après avoir quitté GE, Welch a été conseiller à temps partiel, associé de la société d’investissement Clayton Dubilier et Rice et consultant auprès d’entreprises comme JPMorgan Chase and Co. Il a enseigné à l’école de commerce du Massachusetts Institute of Technology, a ouvert un institut de gestion portant son nom et est resté dans l’œil du public avec des concerts d’hôte sur CNBC et New England Sports Network. Welch a épousé Carolyn Osburn en 1959, et ils ont eu quatre enfants avant de divorcer en 1987. Il a été marié à l’avocate Jane Beasley pendant 13 ans. Ils ont divorcé en 2002 au milieu des révélations d’une liaison avec Harvard Business Review rédacteur Suzy Wetlaufer qui a commencé lorsque Wetlaufer a été l’interviewer pour un article. Les deux se sont mariés en 2004 et ont continué à collaborer sur “Gagner”, mais pas avant la procédure de divorce a ouvert une dispute publique sur la fortune de Welch, avec les avocats de sa seconde épouse affirmant que son évaluation des actifs de 456 millions de dollars était au moins 100 millions de dollars trop bas. L’affaire a été réglée en 2003. À ce moment-là, le forfait de retraite de Welch avait été montré pour inclure son appartement de 11 millions de dollars Central Park West à New York, l’utilisation d’un jet privé, une Mercedes-Benz louée, des frais de restaurant et de blanchisserie, des frais de country-club et des billets de sport. Plus tard, il a choisi de payer pour certains avantages lui-même.

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