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Un vaisseau spatial est sur le point de se balancer par la Terre pour obtenir une aide gravitationnelle sur son chemin vers Mercure

Apr 13, 2020 1:59 AM ET

Un rendu artistique de BepiColombo comme il balance par la Terre. | Image: ESA / ATG medialab

Vendredi, un vaisseau spatial interplanétaire fera le tour de la Terre aux petites heures du matin. L’engin spatial, une création commune européenne et japonaise, utilisera la gravité de notre planète pour freiner sa vitesse et changer de cap à travers le système solaire, se mettant sur la bonne voie pour atteindre Mercure dans les cinq prochaines années.

La sonde fouettant par notre planète s’appelle BepiColombo, qui est en fait deux engins spatiaux enveloppés dans un paquet. Un engin spatial, conçu et exploité par l’Agence spatiale européenne, est équipé de 11 instruments pour étudier Mercure depuis l’orbite de la planète. Le second provient de l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA), et il est conçu pour étudier Mercure tout en tournant en orbite. Une fois qu’ils atteignent Mercure, les deux engins spatiaux se briseront et tourneront autour de la planète par eux-mêmes, étudiant l’extérieur du monde et son noyau intérieur.

Avant que tout cela puisse arriver, BepiColombo doit se rendre à Mercure. Lancé en octobre 2018, la route de BepiColombo vers la planète devrait durer sept ans au total, et beaucoup de ce temps est consacré à ralentir. Parce que Mercure est si proche du Soleil, les engins spatiaux qui se déplacent vers la planète sont constamment tirés par l’étoile de notre système solaire, ce qui les fait accélérer. BepiColombo doit mettre à plusieurs reprises sur les freins pour s’assurer qu’il ne va pas baril dans le Soleil.

La sonde est équipée de propulseurs iion pour les manœuvres, mais ceux-ci ne seront pas suffisants pour ralentir BepiColombo jusqu’aux vitesses qu’il doit atteindre pour entrer dans l’orbite de Mercure. « Il est très prohibitif de le faire avec du carburant que vous [chargez] sur le vaisseau spatial », explique Elsa Montagnon, responsable des opérations de l’engin spatial pour la mission BepiColombo de l’ESA, à The Verge,notant que vous auriez besoin de beaucoup de carburant pour ralentir le vaisseau spatial. Montagnon, qui est responsable du survol, et les ingénieurs de la mission se sont tournés vers les planètes pour obtenir de l’aide. « Nous avons développé une stratégie où nous faisons des survols planétaires, alors nous utiliserons l’énergie des planètes pour ralentir le vaisseau spatial », explique-t-elle. BepiColombo est mis à balancer par la Terre, puis par Vénus deux fois avant de faire six survols de Mercure. Tout cela devrait suffire à mettre en orbite les sondes en duel autour de la petite planète.

Bepicolombo @BepiColombo
 

Voici les premiers selfies deBepiColombo approchant de la Terre, prises plus tôt aujourd’hui, à moins de 200 000 km de là, avant le survol de demain. À l’approche la plus proche, prévue le 10 avril 05:25 BST/06:25 CEST, le vaisseau spatial sera à seulement 12 700 km de distance -StayTuned -BepiColomboEarthFlyby https://twitter.com/ESA_MTM/status/124829069583694209 ...

MTM@ESA_MTM
 

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Comme BepiColombo oscille par la Terre - vers 12h25 HE le 10 avril - il va utiliser la gravité de la planète pour déplacer la vitesse du véhicule et de modifier sa trajectoire vers le système solaire intérieur. L’engin spatial se situera à moins de 12 700 kilomètres de la Terre. Pendant ce temps, de nombreux instruments sur les sondes recueilleront des données. Certaines caméras embarquées prendront des photos, avec des ingénieurs espérant obtenir une séquence complète d’images que BepiColombo approche, puis quitte la Terre.

Les amateurs sur le terrain pourraient être en mesure de voir le vaisseau spatial frondeur, aussi. Comme BepiColombo se rapproche de la Terre, il va s’égayer et devenir visible à ceux avec des télescopes ou même des jumelles et des caméras. L’ESA a des détails sur la façon de repérer les véhicules au-dessus. Toute personne qui parvient à prendre une photo de BepiColombo peut la soumettre en ligne dans le cadre d’un concours. « Ce sera vraiment génial pour nous et très agréable pour nous d’obtenir des photos de l’engin spatial car il dit au revoir à la Terre pour la dernière fois, » dit Montagnon.

Le survol arrive à un moment étrange pour l’ESA, la JAXA et le reste du monde, car la plupart des gens se mettent à l’abri pour arrêter la propagation du COVID-19. La pandémie a déjà affecté les opérations spatiales en Europe, l’ESA choisissant de fermer temporairement des instruments sur certaines de ses sondes dans l’espace lointain afin d’empêcher les gens d’entrer dans le centre de contrôle de mission de l’agence en Allemagne. L’ESA a même reporté le lancement de son rover Martien en partie en raison des restrictions de voyage mises en place pour lutter contre la pandémie.

La crise du COVID-19 aura aussi un impact sur le survol de BepiColombo, bien qu’un petit, puisque la majeure partie du travail nécessaire pour se préparer à la fronde est déjà terminée. Le 26 février, l’équipe de mission a légèrement manœuvré BepiColombo, pour le mettre sur la bonne voie pour le survol, et depuis lors, son chemin a été assez stable, selon Montagnon. « Fondamentalement, toutes les commandes dont le vaisseau spatial a besoin pour le survol de demain sont déjà là-haut », dit-elle. "Donc, en principe, si tout allait bien, vous n’auriez pas besoin de nous maintenant."

Bien sûr, les ingénieurs savent ne pas être complaisants, surtout quand il s’agit de voyage interplanétaire, de sorte que les gens seront sur place au contrôle de mission pour surveiller l’événement. « Nous ne pouvons pas gérer cela de chez nous, parce que nous devons regarder cela et être en mesure de réagir très rapidement », dit Montagnon. « Cela nécessite un accès direct à nos systèmes d’opérations. » Une équipe de huit collègues travaillera par quarts au Centre européen des opérations spatiales de l’ESA à Darmstadt, en Allemagne. Ils pratiqueront tous la distanciation sociale sur place.

Ironiquement, Montagnon soutient qu’il n’y aurait probablement pas beaucoup de gens sur place de toute façon, même s’il n’y avait pas de pandémie, comme vendredi est un jour férié en Allemagne. Cependant, plus de gens auraient probablement montré s’ils pouvaient puisque l’événement est un grand pour la mission BepiColombo. « Parce que c’est un moment important pour la mission, nous aurions eu des collègues qui n’ont pas besoin d’être ici, mais qui aiment être ici avec nous pour un moment aussi important. Et nous aurions probablement eu entre 10 et 20 autres collègues », dit Montagnon.

Une fois ce survol terminé, BepiColombo accélérera vers le système solaire intérieur. Son prochain survol, autour de Vénus, est prévu pour le 16 octobre de cette année. Peut-être que d’ici là, l’équipe sera en mesure de revenir à des procédures d’exploitation normales. Mais sinon, l’équipe de la mission a appris à se préparer à ces survols à distance. « En période d’anxiété, cela nous a forcés à changer », dit Montagnon. " Je pense que ce n’est pas toujours confortable, mais à la fin, nous avons terminé et maintenant tout est en place."

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Loren Grush
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