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Jul 11, 2020 3:01 AM ET

La NASA met à jour ses lignes directrices sur la façon de prévenir la contamination du système solaire


La NASA met à jour ses lignes directrices sur la façon de prévenir la contamination du système solaire

iCrowd Newswire - Jul 11, 2020

Un rendu artistique des astronautes atterrissant à nouveau à la surface de la Lune | Image: NASA

Après des années de débat, la NASA prévoit de mettre à jour ses lignes directrices sur la quantité de contamination biologique d’autres mondes seront autorisés pendant que l’agence explore le système solaire. Les nouvelles règles assoupliraient certaines des exigences de l’agence pour la façon d’explorer la Lune et Mars – deux destinations de haut niveau où la NASA espère envoyer des astronautes dans les années à venir.

Pendant des décennies, la NASA a suivi des règles assez strictes sur la quantité de contamination biologique est considérée comme acceptable chaque fois que l’agence envoie des sondes – ou des personnes – à d’autres planètes. C’est un concept connu sous le nom de protection planétaire, et il a une base juridique dans un traité signé il y a plus de 50 ans. Appelé traité sur l’espace extra-atmosphérique, il met les nations au défi d’explorer d’autres mondes « afin d’éviter leur contamination nocive » et de ne pas ramener de microbes extraterrestres d’autres mondes qui pourraient causer des dommages à la Terre.

Un grand objectif de protection planétaire a été de nous empêcher de suivre les microbes partout dans le système solaire. De cette façon, si nous devions trouver une forme de vie sur un autre monde, nous saurions avec certitude qu’elle vient réellement de cemonde et que nous ne l’avons pas mise là sur accident. La protection planétaire est également axée sur la sécurité des humains, aussi. Si un pays trouve la vie, nous voulons nous assurer qu’il ne nous anéantira pas s’il la ramène sur notre planète.

Adhérer à la protection planétaire a toujours été un peu un compromis, puisque pratiquement tout ce que nous envoyons dans l’espace a une sorte de microbe sur elle. Selon l’endroit où ils se dirigent dans le système solaire, les engins spatiaux subissent souvent des procédures de nettoyage très strictes dans une tentative de se débarrasser de ces organismes minuscules. Pour certains, cela signifie se faire cuire à des températures élevées pour tuer les microbes et de rendre les véhicules aussi impeccable que possible.

Mais maintenant, la NASA est particulièrement axée sur l’envoi d’humains dans l’espace lointain une fois de plus. Et chaque fois que les gens vont dans l’espace, nous transportons des tonnes de bactéries avec nous, peu importe combien nous nettoyons. Avec l’exploration humaine une telle priorité, la NASA veut maintenant repenser certaines des exigences les plus strictes pour la Lune et Mars – sinon l’exploration humaine serait trop difficile à réaliser. Aujourd’hui, la NASA a publié deux nouvelles « directives provisoires » qui exposent les changements potentiels aux lignes directrices pour l’exploration de la Lune et de Mars. Il fait suite à des années d’insistance de la communauté spatiale à mettre à jour ces règles.

« ous devons revoir ces politiques parce que nous ne pouvons pas aller sur Mars avec les humains si le principe que nous vivons par est que nous ne pouvons pas avoir de substances microbiennes avec nou », a déclaré l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine lors d’un webinaire annonçant les nouveaux changements proposés. « Parce que ce n’est tout simplement pas possible. »

La première directive porte sur le reclassement de certaines parties de la Lune afin qu’il y ait moins de restrictions pour l’envoi d’engins spatiaux et de personnes là-bas. En vertu des règles actuelles de protection planétaire, la Lune est considérée comme un corps céleste de catégorie II, ce qui signifie qu’il y a « de rares chances que la contamination transportée par un vaisseau spatial puisse compromettre les futures missions ». La Lune a reçu cette désignation après que les scientifiques ont découvert qu’il y avait potentiellement beaucoup de glace d’eau qui se cachait sur la surface lunaire. Et chaque fois qu’il y a de l’eau quelque part dans le système solaire, les scientifiques sont toujours prudents quant à la possibilité qu’elle soutienne une sorte de vie.

La nouvelle directive provisoire reclasserait la Lune comme un corps de catégorie I, ce qui ne nécessite aucune exigence de protection planétaire parce qu’il n’y a aucune attente de trouver la vie. Mais, la NASA considérerait toujours des parties de la Lune — notamment des cratères où l’on pense que la glace d’eau existe — comme des endroits de catégorie II. « Nous devons nous assurer que lorsque nous allons sur la Lune, nous protégeons ces sites scientifiques très importants où il y a un risque de… contaminant la Lune d’un point de vue biologiqu », a déclaré Bridenstine.

Ces endroits comprendraient le pôle sud lunaire, qui est censé accueillir un peu de glace d’eau dans ses cratères qui sont en permanence dans l’ombre. « Dans la catégorie II, vous pouvez y aller, mais nous devons simplement faire très attention à l’inventaire de toutes les biologies que nous pouvons prendre avec nous », a déclaré Bridenstine.

La deuxième directive mettrait à jour les règles de Mars afin que les missions humaines soient autorisées à l’avenir. En ce moment, Mars est une planète assez restreinte. C’est un corps de catégorie IV pour les landers, ce qui signifie qu’il y a un grand intérêt à y trouver la vie et un risque important de contamination. Pendant ce temps, certaines parties de la planète — où il pourrait y avoir de l’eau liquide — sont encore plus restreintes, ce qui nécessite des lignes directrices plus intensives. La NASA ne recommande pas de modifier les désignations de Mars. Mais la directive intérimaire appelle l’agence à proposer de nouvelles lignes directrices, basées sur ce que nous continuons d’apprendre sur Mars à partir de missions à venir comme le lancement du rover Persévérance cet été. « Le défi avec Mars, c’est que nous n’avons tout simplement pas encore assez d’informations pour savoir où nous pouvons aller et où nous ne devrions pas aller et où nous pouvons aller, mais nous devons être plus prudents que d’autres endroits », a déclaré Bridenstine. Il a ajouté : « Nous continuerons à affiner, à faire des ajustements, puis, autant que possible, à l’ouvrir là où il y a plus d’accès pour plus de gens; Je devrais dire, plus de missions.

Ces nouvelles directives provisoires sont censées être malléables, selon Bridenstine. « e ne sont pas des directives politiques; ils ne sont pas dans la pierre », a-t-il dit.

Ces nouvelles politiques sont les dernières d’un certain nombre de changements et de nouvelles lignes directrices que la NASA est en train de créer alors qu’elle s’efforce de retourner sur la Lune par le biais de son programme Artemis. En mai, la NASA a annoncé la création des Accords d’Artemis, un ensemble de normes internationales pour l’exploration de la Lune qu’elle espère que d’autres pays suivront. « Alors que la communauté des nations va de l’avant vers la Lune et sur Mars, nous devons nous assurer que les États-Unis d’Amérique, par l’intermédiaire de la NASA et de ses directives politiques, nous dirigeons, et c’est vraiment ce que nous essayons d’atteindre ici », a déclaré Bridenstine.

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Loren Grush



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